Die Peaky Blinders der BBC werden in einer Slumstraße von Birmingham eröffnet. Wir schreiben das Jahr 1919. Es gibt Pferde und chinesische Wahrsager, kaum bekleidete Seeigel und Männer in so scharfen Anzügen, dass einem die Augen ausstechen könnten.

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Die Atmosphäre ist fiebrig, rauchig und knisternd vor Nerven. Es ist das markanteste britische Drama, das man sich vorstellen kann, und blickt in eine Ära, die bis jetzt vom Radar der Geschichte verschwunden war und weder als so schlammig und tragisch wie der Erste Weltkrieg noch als heroisch und episch wie der Zweite galt. Oder vielleicht hat die Geschichte diese Jahre absichtlich vergessen.





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Der Autor ist Steven Knight – am besten bekannt für Stephen Frears’ Film Dirty Pretty Things aus dem Jahr 2002. Von etwa 1918 bis 1928 in England war es einfach Wahnsinn. Reiner Hedonismus, sagt er. Es gab viel Kokain, viel Opium, viel Tanzen, viel Nachtleben. All das klingt wie ein Lachkrawall, aber es hatte natürlich auch seine Schattenseiten; tatsächlich gab es kaum Silberstreifen.

Und hier kommen die Peaky Blinders ins Spiel, so genannt für die Rasierklingen, die sie in den Krempen ihrer düster aussehenden Mützen und Hüte trugen. Sie waren die Shelby-Familie, die Sopranos der Zeit nach dem Ersten Weltkrieg, mit einigen wesentlichen Unterschieden – die Gesellschaft, in der die Shelbys lebten, war vom Krieg zerrüttet und hinterließ tiefgreifend geschädigte Männer in allen Klassen und Gemeinschaften; Revolution lag in der Luft, und die Regierung hatte Angst davor; und die Peaky Blinders sind nicht im Entferntesten fiktiv.

Knight erklärt: Der Grund dafür war, dass meine Eltern in den 20er Jahren in Birmingham aufgewachsen sind. Als meine Mutter neun Jahre alt war, war sie die Läuferin eines Buchmachers; Früher benutzten sie Kinder, um Wetten anzunehmen, weil alles illegal war. Der Onkel meines Vaters war Teil der Peaky Blinders. Es wurde widerstrebend geliefert, aber meine Familie gab mir kleine Schnappschüsse von Zigeunern und Pferden und Bandenkämpfen und Waffen und makellosen Anzügen.

Eine der ersten Geschichten, die mich inspirierten, war die von meinem Vater, als er ein kleines Kind war, der mir eine Nachricht überbringen sollte. Es gab einen Tisch, bedeckt mit Geld und Waffen, umgeben von hübsch gekleideten Kerlen, die Bier aus Marmeladengläsern tranken. Du hast keine Brille gekauft. Du hast nur Geld für Kleidung ausgegeben.

Diese Atmosphäre ist in Peaky Blinders wunderbar eingefangen. Die Kontrolle der Gang in Birmingham hat eine Wildwest-Qualität, wo die Gewalt instrumental und strategisch ist, niemals wild oder zufällig, und die Regeln der Gesellschaft werden vor Ihren Augen gebrochen und neu erfunden.



Aber ihr Leben wird durch weit mehr belastet als der Druck des Eigeninteresses. Die Opfer des Ersten Weltkriegs sind allgegenwärtig: Männer, die die Kugeln überlebt hatten, aber zu Grabe gingen, bevor posttraumatische Belastungen erkannt wurden. Die Behörden nützten diesen geschockten Männern nichts: Wenn jemand auf sie aufpassen wollte, wären es Männer wie die Peaky Blinders gewesen.

Der Krieg und seine Folgen werden auf originelle und schräge Weise behandelt, als Kater, den niemand anerkennen würde, aber alle hatten. Knight sagt, dass eine Menge Klischees die Dramatik der Zwischenkriegszeit beherrschen: Wir schleichen den Dingen auf die Zehenspitzen, weil wir Angst haben, als verherrlichend oder mythologisierend angesehen zu werden. Wenn es nach dem Ersten Weltkrieg ist, erschießen sich alle Offiziere. Oder es sind Flapper, die so gemacht werden, wie Flapper immer gemacht wurden. Aber warum sollten sie sich so verhalten? Erst vor ein paar Jahren konnte man keinen Knöchel zeigen, und plötzlich trugen sie wirklich kurze Röcke. Warum? Weil sie sich nicht darum gekümmert haben.

So düster die Zeit auch gewesen sein muss, aus der Distanz der Jahrzehnte ist dies eine transfixierende Zeit, dekadent und bacchanal, traumatisiert und antiautoritär, zutiefst politisch, verzweifelt danach, anders zu sein, aber versteinert vor Veränderung. Ich glaube, der Glaube an die Technik hat verloren: Vor dem Krieg gab es diesen Glauben, dass jede neue Entdeckung mehr Fortschritt bedeutet.

Dann nahmen die Nationen einfach alles, was sie gelernt hatten, und benutzten es, um sich gegenseitig zu zerstören, sagt Knight. Die Vorstellung von der Autorität des Königs wurde für eine Weile zu einem Witz, weil die Machthaber jeden Morgen 60.000 Männer in den Tod geschickt hatten und die Kerle wussten, dass es sinnlos war. Sie bekamen den Befehl [to over the top] und dachten: 'Nein, du hast einen Fehler gemacht, es gibt Maschinengewehre und wir werden getötet.'

Neben diesem anarchischen Hass auf die Autorität gab es einen echten Hunger nach Veränderung, eine echte kommunistische Bewegung, und die Behörden waren erschrocken. Man vergisst immer, dass dies hier jemals ein Merkmal der Landschaft gewesen sein könnte – dass eine Regierung jemals daran glauben könnte, dass das Volk revolutionär ist, oder dass jeder jemals Lust auf Umbruch haben könnte. Aber die Bedrohung war sowohl real als auch wahrgenommen. Ein Polizistenstreik im Jahr 1919 verlieh der Idee Ballast, dass die alte Weltordnung keine Verteidiger mehr habe. Ich betrachte die Verfolgung von Kommunisten immer als eine amerikanische Krankheit, einen kurzlebigen kollektiven Wahnsinn. Aber es ist falsch zu glauben, dass Großbritannien diese Paranoia nicht erlitten hat.

Männer wurden wegen Volksverhetzung festgenommen und zu sechs Jahren Haft verurteilt, weil sie öffentlich über den Kommunismus gesprochen hatten, sagt Knight.

Sie wurden abgeführt und zusammengeschlagen. Ich erinnere mich, dass mein Vater sagte, ein Typ würde aufstehen und über die russische Revolution sprechen, und sie würden ihn schnappen, in einen Van setzen und du würdest ihn nicht wiedersehen. Du denkst, das steht nicht in den Büchern. Aber wenn Sie recherchieren, Papiere aus dieser Zeit bekommen, erkennen Sie, dass dies passiert ist. Es ist eine geheime Geschichte.

Wie vorherzusehen war, wurde das Leben mit einer paranoiden Regierung und der Unmöglichkeit, einen Revolutionär von einem Unzufriedenen zu unterscheiden, sehr restriktiv, in der Nähe eines Polizeistaates. Knight erinnert sich lebhaft an seinen Großvater. Er wurde in der Somme verwundet, also hatte er sein ganzes Leben lang eine Kugel in der Schulter. Ich erinnere mich, dass mein Vater mir erzählte, dass er 1926 seine Tür öffnete und dort britische Soldaten stationiert waren, die Maschinengewehre auf seine Haustür richteten. Und er hatte seinem Land einfach alles gegeben. Das waren Leute wie wir, wissen Sie. Sie waren innerlich nicht anders als wir.

Ein Teil der Anziehungskraft des Dramas liegt in seinen Dialogen: genau beobachtet, aber sehr informell, was unterstreicht, wie wenig sich die Menschen verändert haben. Was mich amüsiert und erschreckt, ist, dass die Leute im englischen Historiendrama immer auf eine bestimmte Weise schreiben: wollen nicht, können nicht, nicht. Jeder spricht auf diese sehr formelle, niedergeschriebene Art und Weise und es beeinflusst, wie die Charaktere sind. Dies ist ein historisches Drama, in dem die Leute normal sprechen. Du gehst in die Vergangenheit, aber du lässt die Leute sprechen. Und wenn Sie diese Tür aufbrechen, erkennen Sie, dass die Menschen genau wie wir sind.

Ich werde mich sträuben, die Handlung zu beschreiben, zum Teil aus Angst vor Spoilern, aber auch, weil sie, wie alle besten Dramen, die Ereignisse auflistet, der Welt, die sie erschaffen, nicht gerecht wird. Es ist viel los, und die Umstände sind extrem – Männer, die in den Wahnsinn getrieben werden, Männer, die in die Arme von Opium, Alkohol, Politik, Schlägereien getrieben werden, alles andere als zurück zur Vorkriegsnormalität.

Das war nichts, verglichen mit den Frauen. In dieser Serie wird Weiblichkeit von Tante Polly, der Matriarchin der Shelby-Familie und meisterhaft gespielt von Helen McCrory, zum Ausdruck gebracht. Sie ist die Macht und das Gehirn der Generation. Du würdest es nur für sie sehen und ihren rauchigen Birmingham-Akzent hören, wie ein finsteres Wiegenlied.

Kokain wurde für Frauen zu einer großen Sache. Sie wollten nur fliehen. Und ich denke, das hat es verhindert, dass es zu einer Revolution wurde, sagt Knight. Es war total selbstzerstörerisch und sehr sexuell. Wenn Sie die Daily Mail von damals lesen, ging es in dem großen Skandal um Nachtclubs, in denen jeder Kokain aus diesen blauen Flaschen bekam. Jeder hatte Sex mit jedem anderen, es gab Dreier, Orgien… Die Leute dachten, England würde zur Hölle fahren. Dann hörte es etwa 1928 auf. Ich nehme an, die Leute erholten sich.

Während dieser Pause des Anstands und der Regeln wurden Leben ruiniert. Die Hauptbeschäftigung eines Polizisten, eine der Aufgaben, die seinen Tag in Anspruch nahmen, bestand darin, auf seiner Fußpatrouille Babys einzusammeln, die geboren und ausgesetzt worden waren.

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Aber auch ein Vermögen wurde gemacht, und wir treffen die Peaky Blinkers auf dem Vormarsch, die es mit allem aufnehmen können, von der bösartigsten Polizeibrutalität bis hin zu den rivalisierenden Gangs und den Black and Tans. Nur ein Zustand der Halbanarchie konnte dieser Familie gerecht werden; und nur das Gerangel dieser Familie um die Vorherrschaft, das so brillant zum Leben erweckt wurde, könnte diese anarchische Ära beleben, die wir fast vergessen haben.

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